A 100 años del nacimiento de Alan Turing (video)

Este 23 de junio se cumplen 100 años exactos del nacimiento de Alan Turing, un matemático, pionero en las ciencias de la computación que aportó en campos como la lógica, criptoanálisis, ciencias cognitivas, inteligencia artificial y biología. Aunque es reconocido en estos campos de la ciencia, muchas veces su aporte no ha sido lo suficientemente destacado.

¿Quién fue Alan Turing, y por qué fue tan importante? A pocos días de la celebración de su natalicio, haremos un breve repaso de su vida.

Turing nació en Londres el 23 de junio de 1912, y desde temprana edad manifestó interés y talento para las matemáticas, algo en lo que se especializaría luego en la universidad. Turing se graduó de King’s College, Cambridge, en 1934 con honores.

En 1936 presentó uno de sus primeros papers relevantes. En esa época, un problema que estaba siendo debatido entre los matemáticos era el Entscheidungsproblem o “problema de decisiones”, propuesto en 1928 por el matemático alemán David Hilbert.

El problema original provino del siglo XVII, cuando el matemático Gottfrief Leibniz se encontraba perfeccionando una de las primeras calculadoras, y pensó en la posibilidad de crear una máquina que pudiera determinar la veracidad de un planteamiento matemático o teorema. Hilbert lo planteó como una máquina que pudiera responder “sí” o “no” para determinar si una afirmación era universalmente válida para una serie de axiomas predeterminados. El problema puede ser visto también como la creación de un algoritmo que pueda decidir cuándo una afirmación se puede corroborar en base a los axiomas, usando reglas lógicas.

Máquina de Turing

El problema es imposible de resolver, algo que fue probado tanto por Alonzo Church como Alan Turing de forma más o menos simultánea usando diferentes métodos. El resultado fue plasmado en un teorema conjunto.

Sin embargo, la prueba propuesta por Turing introdujo la creación de la Máquina de Turing, un simple aparato hipotético que manipula símbolos en una cinta de acuerdo a una tabla de reglas.

Pese a su simplicidad, la máquina de Turing se puede adaptar para simular la lógica de cualquier algoritmo computacional, y se utiliza hasta hoy en teoría de la computación para explicarlas funciones del CPU dentro de un computador. Turing probó que una máquina como esta podría realizar cualquier tipo de computación matemática si ésta puede representarse con un algoritmo.

La idea de una “máquina universal” que pudiera realizar las tareas de cualquier otra máquina – o ser capaz de computar cualquier cosa computable – era nueva en este tiempo.

Después de este paper, Turing trabajó casi dos años con Alonzo Church en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, en Estados Unidos. Además de trabajar en matemáticas, Turing empezó a estudiar cifrado o criptología. En junio de 1938 obtuvo su grado de doctor de la Universidad de Princeton.

Segunda Guerra Mundial

Después de terminar su doctorado, Turing volvió a Cambridge, donde comenzó a trabajar medio tiempo en la Escuela Gubernamental de Código y Cifrado (GCCS), una agencia de inteligencia británica cuya misión era aconsejar sobre la seguridad de los códigos y cifrados usados por el gobierno, y además estudiar los métodos de comunicación cifrada usados por otros países.